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那裡有一個江湖



最近一期的Bloomberg Businessweek 很特別。 簡約的封面白底黑字寫了幾行文字,單獨看來是一些英文字母和符號,組合起來卻成為有些怪異的英文句子,而且毫無章法,處於大概弄得懂和不知所謂之間。





其實那是某種叫做Python的電腦程式語言,這一段程式會讓電腦熒幕出現一句話:

This is the June 15,2015, issue of Bloomberg Businessweek. It's 112 pages long and costs $5.99. It's about code.

是的,這一期的bloomberg Businessweek除了廣告,只刊登了一篇文章。這篇文章大概90頁,38000個字,專注說一件事:電腦編程。 因為編輯們覺得電腦編程無處不在卻又無人在乎是一件很不可思議的事情。假設有一個謎題:什麼東西是看不到摸不到,可是人類依賴著它過活?以前的唯一答案是空氣,現在也許可以添上電腦編程。所有大大小小的電腦,不管是遠在天邊近在眼前的所謂雲端,還是口袋裡的手機,甚至是戴在身上的手錶(Pebble watch, apple watch)眼鏡(google glass),電腦編程是附身其上的靈魂。如果以前我們把它和空氣一般看待,理所當然的享受它帶來的便利,再唉聲嘆氣抱怨因它而起的弊端。現在我們何不低頭好好認識電腦編程是什麼?

電腦編程自成一江湖,有自己的規矩、英雄、武林大會和武功秘笈,固有幫派之爭,也有如華山派劍宗和氣宗的修煉法門之爭。這篇大塊頭的文章可謂武林入門秘笈,告訴我們電腦編程這塊江湖是什麼,做什麼,有什麼,為什麼。行文幽默風趣,淺白的描述電腦編程世界裡的技術概念。不管是不是想要明白電腦編程的讀者,大可抱著增廣見聞的心態來讀讀,說不定會和我一樣碰上一些忍俊不住或拍案叫絕的地方。譬如文章裡解釋Compiler (編譯器)時寫道:

"You can write elegant, high-level code like F. Scott Fitzgerald, and the computer will compile you into Ernest Hemingway. But compilers often do several passes, turning code into simpler code, then simpler code still, from Fitzgerald, to Hemingway, to Stephen King, to Stephenie Meyer, all the way down to Dan Brown, each phase getting less readable and more repetitive as you go."

文章的結構也甚巧妙,從一個着灰褐色西裝外套的男子(他是負責編程的)和公司高層(他負責企劃案開支)的交談開始,企劃批准,進展、遇上問題、計劃延遲,一直到最後計劃完成。間中穿插編程世界裡的種種概念和知識,相互印證,讀起來趣味盎然。作者用一個購物網站的誕生過程切入現代電腦編程工作的流程,偶爾打岔說說編程語言的各門各派,談談軟件工程的發展和流派,以及最重要的,以編程為職業的人。這些成為電腦編程師的人們,在我們認知的世界以外,他們也說著另一套語言,信奉另一種信仰,追隨另一些偶像。進入那樣的世界以前,讓我們向他們打個招呼,Hello World。

(1978 年,Ritche 和 Brian Kernighan寫了《The C Programming Language》,經典的武林秘笈。"Hello World!"是秘笈裡的第一個範例,從此成為後來任何一個電腦編程語言約定俗成的第一個範例。)

我讀科學驚悚小說

我愛看科幻式的驚悚小說,情節必須推理。謎面層層鋪展,不能太艱深也不能太容易。最好是到最後謎底揭開時會帶來恍然大悟之感,揣摩之下又覺得自己早該想到,不管了又一頭栽進小說世界。

早前買了一本瑞典的翻譯小說《反轉四進制》就是如此類型,它有點像 michael crichton的小說(michael crichton是科幻驚悚小說的宗師級作家,寫出《侏羅紀公園》、《奈米獵殺》等等融和科幻和驚悚的故事),卻沒有michael crichton那麼多理論,少了一些增長知識的副樂趣,多了一些閱讀的輕鬆感。

也有推理小說的解謎樂趣,讓讀者知道有什麼大事件正待發生,隨著情節拋出一個又一個的暗示,卻不說清楚什麼事情。最後的謎底頗有幽默感,有點腦筋急轉彎的意味,但絕非胡鬧。可惜故事的結尾沒有啓發性,預言、宿命和自由意志的三角關係始終是無法跨越的套路。

比起《大斷電》,這部小說顯然不那麼貼近日常,所以代入感也比較薄弱。《大斷電》的驚悚感更令人印象深刻,因為書裡頭描繪的停電災難隨時就能夠在我們周邊發生。話雖如此,《反轉四進制裡》的疫病災難卻剛巧對應目前韓國的 MERS 疫病,可見這類災難其實離日常不遠。而另一本同類型的小說《極限》裡描述的災難就更遠了,因為災難建立在預言的科技上,太空電梯,月球基地,替代能源。比起他(Frank Schätzing,法蘭克.薛慶)讓大家驚艷的《群》,此書的大塊頭顯得累贅,過猶不及啊。

回到這部《反轉四進制》,能夠讓我一氣呵成讀完,印象中只有去年高野和明的《種族滅絕》。同樣是科技驚悚,讀起來同樣緊張刺激。不過種族滅絕的深度多一些,裡頭那些社會倫理和價值觀的衝突,凸顯人性之複雜,也開拓了另一番視野。我更喜歡這部小說的結局。




閱讀筆記《反轉四進制》




故事開頭挺戲劇化,一位自軍方退休的密碼專家無意面對日益破碎的人生,在家裡浴室吞藥自殺,可是被前妻救活。住院期間突然失踪,家裡的衣物用品也一併消失。前妻堅認他是被拐帶的,鍥而不捨追查。看起來他們深愛對方,為什麼分開呢?

另一邊廂,密碼專家真的是被拐帶了。他被帶到一個巨大的城堡裡,辦公室佈置得如自家書房,所有物品都是從他家帶過去的。牆上全是密碼和解密後的序列,他的任務是找出解密的金鑰匙。城堡裡的人告訴他那是非常重要的工作,攸關很多人的性命。儘管他不甘就範,想要弄清楚一切。可是解密是他本能是他人生的憑據,尤其是如此艱深的密碼。他發現密碼是四進制,可他百思不解為什麼要四進制。他從資料裡發覺在他之前已經有人嘗試解出金鑰匙了,顯然那個金鑰匙不對,他才被拐來接替。直到有一天他企圖逃走時在某個角落遇到一位同樣被拐來的女子,他們慌不擇路來到一間類似醫院病房的地方,裡頭的重重隔離間充滿看起來快死的病人。來不及深究,他們被捉回去。分別前女子只來得及對他說四個字,ACTG。於是他撿起這塊關鍵拼圖,把整件事情的脈絡梳理個大概。城堡裡的人也不再隱瞞,把事情說明白,卻是個比他所想到還要震撼的真相。

人類體內有 DNA,定義了每一個人的樣子和健康狀況。自從2003年人類成功解碼DNA以來,大概有9%的DNA序列被搞清楚功用,那幾乎是人類生命功能的大部份。剩下的91%DNA序列依舊是一個謎,有人甚至懷疑那91%屬於垃圾DNA。於是故事從這裡開始,有人釐清了那91%DNA的功用,竟然是一連串的註釋。註釋解讀後是預言,裏頭涵蓋了人類歷史上發生過的大事,以及將會發生的大事。更甚的是,將會發生的大事記錄在DNA最尾段,過後就沒有任何預言了。這意味世界末日,而城堡裡的人在對抗這個世界末日的預言。對抗的方式也很簡單:如果人類的那91%的DNA是勢必發生的預言,如果預言無法迴避,那麼他們就自己動手改寫人類的DNA,即改寫預言。這樣子就能夠避開原本預言裡發生的世界末日。密碼專家身負的巨大任務就是把預言“翻譯”成DNA的序列,然後再由生物科技專家製造新品種病毒,讓病毒能夠把新的DNA植入人體。那種新病毒必須俱有高度傳染性,這樣子才能夠把新的DNA快速植入全世界的人類。這樣才能改寫預言。

事情當然不會順利,之前的密碼專家翻譯錯誤,城堡製造出的新品種病毒只帶來死亡,而且無藥可救。病毒流傳出去,快速蔓延到整個世界。人類社會陷入恐慌,世界末日將至。看來一切都將徒勞無功,即使密碼專家能夠找出金鑰匙,把人類美好未來到預言編入DNA密碼,恐怕地球上也沒剩下多少人能夠被“改寫”命運了。

故事結局沒這麼悲觀,後來又有了出人意表的發現,世界末日顯得一廂情願。芸芸地球生命裡人類的DNA只是短短的一篇。正如圖書館裡書名人類的這本書不過是書海裡的其中一本。這個故事最精彩的地方正是這種近乎諷刺的幽默。戰戰兢兢準備了幾十年,預言裡最害怕的末日竟是因此而製造出來的。更無奈的是,所謂末日不過是一場誤會。一開始就錯了。

還好故事一開始是吸引的,雖然結局流於一般,故事的核心思想還是善意積極的。算是近期我看過最好的科技驚悚小說。

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